Vijfde major of niet, spelers prestige is nooit in twijfel

- Apr 03, 2020-

image

Rory McIlory poseert met The Players Championship trofee in de kleedkamer van de kampioen op TPC Sawgrass in Florida afgelopen maart. De nummer 1 van de wereld uit Noord-Ierland zal deze week een bod uitbrengen om de eerste speler ooit de titel te behouden. AMERIKAANSE PGA TOUR


Het is de gouden standaard op de PGA Tour, een kampioenschap dat blijft vonk debat als het moet worden golf vijfde major.

Geënsceneerd op een iconische locatie ontworpen door de legendarische Pete Dye en trots op het sterkste veld in het spel en een mind-blowing 15 miljoen dollar prijzenpot, de 47e Players Championship tees off op donderdag met alle glans en prestige in verband met vlaggenschip van de PGA Tour toernooi.

Noord-Ierse superster Rory McIlroy zal verdedigen de trofee met het doel om de eerste man in de geschiedenis te herhalen als Spelers kampioen.

Het toernooi is uitgegroeid tot een belangrijk platform voor de opkomende sterren van Azië om te laten zien dat ze behoren tot de rest van de elite van de wereld. Of zoals 2011 kampioen KJ Choi zei: "Om de beste te zijn, moet je spelen met de beste."

"De spelers overwinning was een van de belangrijkste en meest dramatische momenten voor mij. Veel Koreaanse fans huilden en juichten die dag en ik herinner me het perfect," zei Choi.

De 49-jarige Choi heeft nu acht PGA Tour-titels op zijn naam staan, met zijn succes in Noord-Amerika dat andere Koreanen en Aziaten blijft inspireren, zoals winnaar Kim Si-woo uit 2017.

De 24-jarige Kim koestert zich nog steeds in de glorie van die drie-shot overwinning op TPC Sawgrass in Florida.

"Ik voel me een gevoel van trots elke keer dat ik op TPC Sawgrass. Het is een heel bijzondere plek voor mij," zei hij.

Een andere sterke cast van Aziaten zal zich deze week aansluiten bij de elite van de wereld, waaronder President Cup International Team-leden Im Sung-jae, An Byeong-hun, beiden uit Zuid-Korea, De CT Pan van Chinees Taipei en de Japanse ace Hideki Matsuyama, die in 2017 en 2019 twee top-10's heeft bij The Players, en er sterk van wordt dat hij zondag in de titelmix zit.

Regerend kampioen McIlroy, echter, is niet van plan te laten gaan van zijn trofee op een evenement dat is duidelijk dierbaar aan zijn hart.

"Het betekent veel omdat het ons toernooi is en ik denk dat je collega's je herkennen voor die prestatie. Het is een evenement dat iedereen wil winnen. Erg trots, zeer vereerd om mezelf een Players kampioen te noemen", zei de 30-jarige, wiens overwinning vorig jaar hem naar een tweede FedExCup-titel stuwde.

Australië Jason Day, de kampioen van 2016, vindt dat The Players moeten worden verheven tot een belangrijke status.

"Het zou goed zijn. Als je naar een evenement als dit komt en je speelt op grote schaal in een toernooi, dan voelt het als een major", aldus de voormalige nummer 1 van de wereld.

Gepensioneerde NBC-commentator Johnny Miller zorgde voor een iets andere wending.

"Er moeten slechts misschien vijf kampioenschappen in golf, Players Championship en dan de majors ... en de rest van hen kan worden toernooien," zei Miller.

Zelfs nieuwkomers zijn zich terdege bewust van de statuur van het toernooi. Rising Thaise ster Jazz Janewattananond, die klaar is om zijn spelers debuut te maken, zei: "Iedereen zegt dat het de vijfde major. Het is een groot evenement. Ik heb gehoord dat de golfbaan is echt moeilijk. Ik ben ook opgewonden om die 17e hole te spelen", aldus de 24-jarige.

Jazz moet voorzichtig zijn met wat hij wil. De iconische par-3 17e heeft hoge drama en bepalende momenten sinds The Players werd voor het eerst opgevoerd op Sawgrass in 1982. Landgenoot Kiradech Aphibarnrat leed op de beruchte hole, het vinden van water twee keer op weg naar een viervoudige bogey tijdens de laatste ronde in 2018 als hij viel uit de top 10 op het leaderboard.

Of the Players moeten genieten van grote status, wereld nummer 4 Justin Thomas misschien het beste samengevat de standpunten van het veld: "Het kan me niet schelen wat het is, als ik win, zal ik blij zijn," zei hij.

"Ik bedoel het heeft alle kenmerken, als je wil, maar voor mij de spelers is de spelers. Iedereen weet dat het een groot evenement is, iedereen weet dat het een grote. Kun je verkeerd gaan noemen het een of niet noemen het een? Iedereen op dit gebied zou heel erg tevreden zijn met het houden van de trofee aan het eind van de week."